Thirsty tales

Absint drinken en twee oren houden. Het kan

Vincent van Gogh was dol op absint, het groene drankje dat hem veelvuldig inspireerde. Maar het dreef hem ook tot waanzin en kostte hem uiteindelijk zijn oor. Wat is dit precies voor drankje? Waar komt het vandaan en kun je het drinken en toch gewoon twee oren houden?

Foto van culinair journalist Sharon van Lokhorst

Om met het begin te beginnen: absint is een sterke drank op basis van anijs, absint-alsem en venkel. Tijdens de destillatie worden hier nog wat andere kruiden aan toegevoegd, bijvoorbeeld koriander en kamille, die aan elke absint een eigen karakter geven. Typerend is de groene kleur en de bittere, anijsachtige smaak. Vroeger werd er suiker bij gedaan om de bitterheid een beetje te maskeren. 

De groene fee

Henri Pernod begon in 1797 de eerste absintdistilleerderij, in Zwitserland waar het alsemkruid veel groeit. Nadat hij zijn stokerij naar Frankrijk verplaatste, werd absint een geweldig succes. Vooral in artistieke kringen was de hallucinogene drank helemaal en voque. Niet alleen Van Gogh, maar ook Toulouse-Lautrec, Gauguin, Picasso en Paul Verlaine waren er dol op. Verlaine verkeerde door absint in een vrijwel permanente staat van beneveling en bedacht de bijnaam ‘de groene fee’. 

Alternatief voor wijn

De consumptie steeg van 672 duizend liter in 1873 naar 48 miljoen (!) liter in 1913, wat zeker ook te maken had met tegenvallende wijnoogsten, doordat de wijnranken werden geteisterd door druifluis. Hierdoor was wijn schaars en duur en absint was een prima en goedkoper alternatief. 

Oor, geen oor

Onder invloed van absint probeerde Verlaine zijn vrouw in brand te steken en vermoordde hij in 1873 een van zijn beste vrienden, de dichter Rimbaud. Het deed de reputatie van absint geen goed. Tien jaar later sneed Van Gogh zijn linkeroor eraf. Het beroemde schilderij ‘Cafétafel met absint’ waarop een glaasje absint en karaf water (traditioneel werden druppels water aan de absint toegevoegd) te zien zijn, schilderde hij een jaar ervoor. 

Mooie groene kleur

Van Gogh experimenteerde in die tijd ook met andere geestverruimende middelen zoals terpentine en het levensgevaarlijke vingerhoedskruid, maar absint was zijn favoriet. Hij lengde zijn absint soms aan met zwarte inkt en kopersulfaat, het eerste voor de smaak, het tweede om een mooiere groene kleur te krijgen. Daarmee werd het drankje alleen maar nog gevaarlijker, nog los van het hoge alcoholpercentage van absint, dat kan oplopen tot wel 70 procent! 

Absint in de ban

Tegenstanders van absint stelden alles in het werk om het drankje uit te bannen en kregen hulp uit onverwachte hoek: de Franse wijnboeren, die de concurrentie met absint langzamerhand beu waren. Uiteindelijk werd absint in 1915 in Frankrijk verboden. Ook in Nederland kwam het tot een verbod op absint. Dat werd pas in mei 2005 opgeheven.

Lang is gedacht dat het hallucinerende of zelfs tot waanzin drijvende effect van absint veroorzaakt werd door thujon, de werkzame stof in absint-alsem, maar inmiddels hebben onderzoekers aangetoond dat de hoeveelheden thujon in een glas absint daarvoor te klein zijn. 

Zelf proberen

Durf jij het aan? In verschillende cocktailbars, zoals THE DUCHESS, staat absint op het menu. Liever thuis groen zien? Je vindt absint onder andere bij Gall&Gall en (een ruime collectie) bij Ton Overmars

Lees ook:

Geen foodnews Missen?

Ontvang tweewekelijks een update in je inbox