Food stories

Waarom Neanderthalers geen witlof lustten (en jij ook niet)

Gelukkig, de wetenschap is erachter: waarom lusten sommige mensen geen witlof, spruitjes of espresso? Dat ligt aan onze verre voorouders, van zo’n 300.000 jaar geleden.

Foto van culinair journalist Sabina Posthumus

Bij opgravingen in Spanje van een nederzetting, wordt ook onderzocht wat Neanderthalers eigenlijk aten. Eerder dachten wetenschappers dat de holenmensen vooral veel vlees op het menu hadden, maar uit analyses van het tandplak op de opgegraven gebitten blijkt dat er ook veel fruit, groente en kruiden naar binnen ging.

Bah, broccoli

De ontdekking van het gen TAS2R38 in de botten van Neanderthalers is een wetenschappelijke doorbraak. Mensen met dat gen zijn extra gevoelig voor de stof phenylthiocarbamide, afgekort tot PTC. Die stof lijkt sterk op een stofje dat bijvoorbeeld broccoli, spruitjes en kool z’n bittere smaak geeft. Sommige moderne mensen hebben dat gen, en dat verklaart waarom zij bittere groente zoals witlof walgend van hun bord schuiven. En nu blijkt dat ook Neanderthalers die afkeur voor bittere smaken hadden.

Geen gif eten

Je zou het misschien niet denken (zeker niet als je regelmatig de trein pakt), maar de Homo Sapiens stamt niet rechtstreeks af van Neanderthalers. We hebben gemeenschappelijke voorouders, die ongeveer 300.000 jaar geleden jaagden en verzamelden. Het bitter-gen gaf die voorouders een groot evolutionair voordeel, want onrijp fruit, giftige planten en rottend vlees smaken… bitter. Die bittere smaak beschermde dus tegen het eten van giftig voedsel en een voortijdig einde. De onderzoekers zijn wel verbaasd dat mensen dat mensen die geen bitter proeven, toch die hele survival of the fittest hebben overleefd.

Kamille tussen de kiezen

Tenminste één van de opgegraven Neanderthalers had juist veel kamille en duizendblad tussen z’n tanden. Gek, want dat smaakt natuurlijk ook bitter. De wetenschappers gaan er nu vanuit dat die kruiden zijn gegeten als medicijn. Kamille kan namelijk werken als pijnstiller, en ook van andere prehistorische mensen is bekend dat ze planten aten om lichamelijke klachten te verhelpen.

Lees ook:

Geen foodnews Missen?

Ontvang tweewekelijks een update in je inbox